Katrina me hizo luchar por los derechos de mi comunidad

Después de sobrevivir a los fuertes vientos y las inundaciones del huracán Katrina, un inmigrante reciente encuentra dentro de ella una determinación para defender los derechos de los trabajadores en la reconstrucción de la Costa del Golfo.

Recuerdo regresar a Biloxi dos semanas después de que Katrina azotó la ciudad: Parecía que una bomba había estallado, y olía a muerte. El ejército estaba acampado en el coliseo en Biloxi, y la ley marcial estuvo en efecto durante semanas; el toque de queda era todos los días alrededor de las 6 pm.

Todas las personas que todavía estaban alrededor estaban desesperadas por información y los recursos. Pero muchos latinos tuvieron miedo de acercarse a los sitios de ayuda de emergencia. Estaban preocupados de que serían rechazados injustamente, reportados a las autoridades y /o deportados. Incluso cuando iban a buscar ayuda, casi nunca había alguien que hablara español o entendiera las necesidades específicas de mi comunidad.

Antes de Katrina, los latinos éramos casi invisibles para el resto de la comunidad. Pero este desastre no sólo nos puso en el centro de la vista del público, también nos hizo más fuerte como una comunidad de inmigrantes en una lucha compartida por la dignidad y el respeto de nuestros derechos humanos.

Más que una Identificación

Originalmente vine a Estados Unidos de Perú para trabajar en un hotel en Biloxi, a través de una visa especial para estudiantes universitarios. Resultó ser esencialmente un programa para la incorporación de mano de obra barata. Poco después de llegar me di cuenta de que era una estafa y encontré mi camino hacia otros puestos de trabajo, y eventualmente  a la universidad.

Debo admitir que antes de venir a este país, nunca me identifiqué como Latina, sino como un Limeña (de Lima, Perú). Me convertí en una latina cuando emigré a los Estados Unidos. Katrina me ayudó a entender que el ser latina es más que una identificación cultural o una opción que marcar para propósitos demográficos, se trata de la solidaridad en la lucha por la justicia y la dignidad. Ahora me adhiero a mi nueva identidad y me he comprometido a luchar por los derechos de mi comunidad.

No había muchos latinos en Biloxi antes de Katrina, y parecía que todos nos conocíamos. Casi no había recursos que sirvieron a la población de habla hispana. Cuando el huracán se acercaba, muchos latinos simplemente no tenían idea de lo grave que iba a ser. Muchos se quedaron dónde estaban porque no sabían de la gravedad del huracán y/o no tienen los recursos para evacuar.

Luego, después del huracán, hubo una afluencia de población inmigrante en busca de trabajo en la construcción y limpieza de escombros. Muchos de ellos terminaron por instalarse en la región de la Costa del Golfo en busca de mejores oportunidades para sus familias. Muchos de los recién llegados fueron terriblemente maltratados por los contratistas que vinieron a hacer la limpieza y construcción. A menudo no se les pagaba los salarios completos que había ganado, no se les proporcionó la vivienda que les habían prometido (y no había ningún lugar para vivir, en realidad), y muchos trabajaron por varias días o semanas en los edificios dañados llenos de materiales tóxicos. 

Nunca pensé que la gente podía ser tan insensible y cruel, pero había muchos casos de contratistas que se negaban a pagar a los trabajadores por el trabajo ya hecho. Ellos amenazaron a los trabajadores con la deportación si demandaban el pago que se les debía, como si sus vidas valieran nada. Aunque yo siempre supe que iba a trabajar en el avance de la justicia social, creo que me dediqué a la lucha por los derechos de los inmigrantes por necesidad, después de presenciar los abusos flagrantes y la discriminación de que mi nueva comunidad estaba sufriendo.

A mediados del 2006, comencé una práctica profesional con la Alianza por los Derechos de los Inmigrantes en Mississippi (MIRA, para sus siglas en inglés). En esos tiempos, la mayor parte del trabajo se centraba en la recuperación de los salarios robados y reportar violaciones laborales. Recuerdo que MIRA terminó recuperando más de $1 millón en salarios robados.

Unos años más tarde, trabajé para otra organización que sirve a los inmigrantes latinos en la costa del Golfo de Mississippi, llamado El Pueblo, que ofrece clases de inglés, servicios legales de inmigrantes, alfabetización familiar, entre otros servicios directos.

Oxfam ayudó a fortalecer y empezar a organizaciones que estaban sirviendo a mi comunidad, incluyendo MIRA y El Pueblo. Antes de Katrina, recuerdo que solamente los Servicios Sociales Católicos y algunas iglesias proporcionaban asistencia a los latinos, independientemente de su nivel de ingresos y la inmigración.

Más visible, todavía vulnerable

 Jacob Silberberg/Oxfam America

Hoy en día, los latinos son más visibles en Biloxi. Después de la limpieza y reconstrucción, se quedaron a trabajar principalmente en los casinos y hoteles. Las mujeres, sobre todo, se concentran en estos puestos de trabajo con salarios bajos. Tanto Nueva Orleans como Biloxi tuvieron un aumento dramático en la población latina.

Pero siguen siendo vulnerables frente a los desastres. Muchos de ellos están viviendo en parques de casas rodantes y complejos de apartamentos; si otro huracán viene, van a ser los más afectados y una vez más puede que no se beneficien de los fondos de recuperación.

Muchos inmigrantes indocumentados están nerviosos acerca de su estado, por lo que no siempre reportan cuando hay una injusticia. Tienen miedo de hablar. MIRA y El Pueblo siguen trabajando duro para informarles de sus derechos, defenderlos contra las injusticias y abogar por su inclusión.

Hoy en día, en Nueva Orleans, a través del de la Coalición por el Acceso al Lenguaje de Luisiana, estamos trabajando para asegurar que tenemos intérpretes que se dirigen a sitios de emergencia; y para que los inmigrantes sepan que califican para los servicios básicos de emergencia, si tienen la documentación o no. Pero en Biloxi todavía necesitamos políticas lingüísticas de acceso y procedimientos de los organismos públicos, y la difusión de  información cultural y lingüísticamente apropiada sobre recuperación después de desastres.

Creo que los activistas y los organizadores comunitarios tienen que entender que la comunidad latina es tan vulnerable como es resistente; tenemos gran fuerza para vivir y trabajar en este país dado todos los obstáculos que enfrentamos. Necesitamos reconocer nuestra fuerza y construir poder comunitario desde esta perspectiva. A medida que la población latina continúa aumentando y se establece en esta región, tenemos que seguir llegando a los latinos -y los que están en solidaridad con esta comunidad- para involucrarlos en el trabajo activo para cambiar los sistemas que perpetúan la injusticia.

La injusticia afecta a todos. Nos toca a todos trabajar para crear un mundo más justo.

Entrada publicada por Rosa Herrin, oficial de política de la costa del Golfo de Oxfam América, en Biloxi, Mississippi.

Fotos:

  1. Edificio de apartamentos de dos pisos donde nuestros amigos vivían en frente de la playa, completamente destruido. Esto es todo lo que encontramos cuando volvimos. Biloxi, MS, septiembre de 2005, Rosa Herrin/Oxfam America
  2. Mesa rodonda sobre los derechos de los trabajadores con la participación de la dirección de Oxfam durante su visita a la Costa del Golfo, 2008.  De izquierda a derecha: Vanessa Spinazola, Proyecto Pro Bono, Lucas Dias-Punete, Hispanic Forum and Language Access Coalition, Ilana Scherl, Oxfam, Saket Soni, New Orleans Worker Center for Human Rights y un representante de the Alliance of Guest Workers and Day Labor Congress. Foto: Jacob Silberberg/Oxfam America
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